Grecii antici au asociat animalele exotice cu existența unor creaturi mitologice. Când astfel de animale exotice au fost aduse în Roma antică, acestea au fost expuse sau puse să se lupte între ele în interiorul Colosseumului. Pe măsură ce publicul roman s-a obișnuit cu aceste creaturi, percepția asupra lor s-a schimbat drastic.

Condus de credința că folclorul este înrădăcinat mai degrabă în realitate decât în ​​imaginație, paleontologul austriac Othenio Abel a teoretizat că mitul Ciclopilor provine din existența craniilor mamutului pigmeu. Potrivit lui Abel, grecii antici care au descoperit cândva de aceste cranii ar fi interpretat cavitățile lor nazale mari ca orbite oculare, care au dat naștere creaturii înfricoșătoare descrise mai târziu în Odiseea lui Homer.

După cum arată istoricul și folcloristul antic Adrienne Mayor în cartea sa Primii vânători de fosile: Dinosauri, mamuți și mituri în epocile grecești și romane , ipoteza lui Abel este cel mai probabil incorectă. Totuși, a avut dreptate să presupună că oamenii care trăiau în antichitatea clasică au interpretat lumea reală prin lentila colorată a mitologiei și legendei. Acest lucru este evident mai ales când te uiți la reprezentările timpurii ale animalelor exotice care trăiau cu mult dincolo de granițele Greciei.

Animale exotice din Grecia antică

Istoricul Herodot a fost primul care a descris un hipopotam: „Hipopotamul este considerat sacru în districtul Papremis, dar nu în altă parte. Acest animal are patru picioare, copite despicate ca un bou, un nas zdrobit, coamă și coada unui cal, colți vizibili, o voce ca un nechezat de cal și are aproximativ dimensiunea unui bou foarte mare. Pielea sa este atât de groasă și de dură încât, atunci când este uscată, poate fi transformată în arbori de suliță.”

Autorii greci au menționat frecvent animale exotice în aceeași mod ca și creaturile mitologice. Artemidorus, care s-a născut în Turcia modernă, lângă Lydia, a spus că elefanții din Etiopia locuiau alături de dragoni și sfincși. Și la fel cum Herodot a spus că pielea unui hipopotam poate fi transformată în arbori de suliță, tot așa și scriitorul grec și filozoful cinic Onesicrit a afirmat că elefanții ar putea trăi mai mult de jumătate de mileniu.

Animalele exotice

O altă descriere demnă de remarcat ne vine de la Ctesias din Cnidus, un medic grec care a petrecut 17 ani în Persia. Când Ctesias s-a întors în Grecia în 398 î.Hr., el a scris două cărți despre Orient. Prima, referitoare la istoria Persiei, se baza în mare parte pe propriile sale experiențe și observații. Cea de-a doua, o carte despre India, care acum este în mare parte pierdută, s-a bazat pe relatările atent analizate ale călătorilor și colegilor pe care Ctesias i-a întâlnit în străinătate.

Printre aceste relatări se află una care se ocupă de „măgari sălbatici care sunt la fel de mari ca și caii” și au „un corn pe frunte care are aproximativ un picior și jumătate în lungime”. Cititorii contemporani au considerat acest pasaj ca o dovadă a existenței legendarului unicorn, dar savantul american Odell Shepard a asemănat creatura cu o „himeră”, un animal hibrid pe care Ctesias l-a creat în propria sa minte din descrierile rinocerului indian, tibetanul și onagrul persan.

În mitologia greacă, himerele erau monștri care suflă foc, care aveau cap de leu, corp de capră și coadă de șarpe. Aceste descrieri servesc ca o analogie bună pentru modul în care lumea clasică a încercat să dea sens animalelor exotice. Când, în anul 46 î.Hr., Iulius Cezar s-a întors la Roma cu o girafă, pe care probabil a primit-o ca cadou de la Cleopatra, romanii au numit animalul „camelopardalis”.

„Acest animal”, a explicat istoricul Dio cu peste un secol mai târziu, „este ca o cămilă din toate punctele de vedere, cu excepția faptului că picioarele sale nu sunt toate de aceeași lungime, picioarele din spate fiind mai scurte. Începând de la crupă crește treptat, își susține restul corpului pe picioarele din față și își ridică gâtul la o înălțime neobișnuită. Pielea sa este pătată ca a unui leopard și, din acest motiv, poartă numele comun al ambelor animale.”

Animale exotice în Roma antică

Imperiul Roman se întindea din Anglia până în Africa de Nord și Orientul Mijlociu. Pe măsură ce comerțul dintre aceste regiuni a devenit comun, la fel a crescut și schimbul de animale exotice. Romanii au luat contactul cu elefanții, struții, tigrii și leii încă din secolul I î.Hr. În următorul mileniu, acestora li s-au alăturat hipopotamii, rinocerii, cămile și girafele. Animalele exotice erau folosite în parade, antrenate să facă trucuri și puse să lupte.

În interiorul Colosseumului, luptele de animale erau de două feluri: 

  • damnatio ad bestias , în care devorau criminali condamnați ca formă de pedeapsă;
  • venatio , în care se luptau cu alte animale sau gladiatori înarmați. 

Venationes erau incredibil de sângerose, chiar și după standardele romane. Se spune că împăratul Augustus a ucis 3.500 de animale în timpul domniei sale. El a fost întrecut de succesorii Titus și Traian, care au ordonat moartea a 5.000, respectiv 11.000 de animale.

Cererea din ce în ce mai mare a Colosseumului pentru animale exotice a dezvoltat o nouă meserie, vânătorii de animale.

Animalele exotice

Numeroși autori romani, printre care și Petronius, descriu în detaliu metodele pe care acești profesioniști le foloseau pentru a depista și captura creaturi periculoase precum urșii și tigrii, fără a le face rău. Animalele erau ademenite în gropi unde erau lăsate zile sau săptămâni până când erau suficient de slăbite pentru a fi capturate cu plase și băgate în cuști de lemn.

Nu toate animalele erau sacrificate când ajungeau la Roma. Girafa lui Cezar, descrisă de Dio, a fost expusă pentru a fi admirată. Se crede că Augustus a urmat exemplul. „Dacă în oraș se aducea ceva rar și demn de văzut”, spune istoricul Suetonius , „era obiceiul său să facă o expoziție specială în orice loc convenabil în zilele în care nu erau organizate spectacole”.

În același timp, popularitatea oricărui venatio depindea în mare măsură de interesul public față de creaturile exotice. Primul venatio, conform lui Pliniu cel Bătrân, a avut loc în anul 252 î.Hr., în timpul Primului Război Punic. Evenimentul a prezentat elefanți pe care forțele romane i-au capturat pe insula Sicilia – o noutate la acea vreme. În ultimele zile ale Republicii, patronii bogați și-au epuizat rețelele diplomatice pentru a-și procura cele mai exotice animale pe care le-au putut găsi, de la leoparzi la crocodili.

De la monștri la alte organisme

Animalele exotice

Relația dintre romani și animalele exotice este presărată de complexități psihologice și sociologice . Adesea, tratamentul lor se reducea la dispozițiile individuale. Împărați luminați precum Marcus Aurelius nu erau interesați de Colosseum și de venatio. Succesorul său, Commodus, dimpotrivă, a fost un gladiator pasionat care a dezvoltat un vârf de săgeată în formă de semilună folosit pentru a decapita struții.

Alți conducători, precum Cezar și Augustus, au oscilat între cele două extreme. Într-o zi, au tratat animalele exotice cu venerație și reverență. Următoarea zi au organizat un venatio brutal, care s-a încheiat cu măcelul animalelor.

În ciuda unor astfel de controverse, venatio părea să fi jucat un rol important în umanizarea animalelor exotice în epoca romană și în transformarea lor din creaturi mitologice în organisme asemănătoare oamenilor. De exemplu, leoparzii au primit porecle, la fel ca adversarii lor umani, și sunt înfățișați ca purtând coroane de laur: un semn de talent și curaj excepțional.

Primește cele mai noi articole pe mail!

Tiberiu Albu

Niciodată lucrurile nu sunt așa cum par. Încerc să scriu cât mai aproape de adevăr, pentru ca oamenii să vadă cu exactitate lumina din întuneric.

Leave a comment

Adresa ta de email nu va fi publicată.