Focul grecesc a fost o armă incredibilă. Odată ce era lansat, era imposibil de stins. Misterul în jurul acestui instrument de luptă este că nimeni nu știe cu adevărat care era compoziția lichidului inflamabil.

Imperiul Bizantin este cel mai bine cunoscut pentru bisericile sale maiestuoase, mozaicurile frumoase și fantasticele cunoștințe antice. Totuși, acest imperiu a jucat și un rol crucial în istoria războiului. În special, bizantinii au dezvoltat un tip nou și avansat de armă cunoscută sub numele de focul grecesc. Deși istoricii încă dezbat exact cum a funcționat această tehnologie, rezultatul a fost o armă incendiară care a schimbat războiul pentru totdeauna.

La începutul secolului al VI-lea d.Hr., Imperiul Bizantin exista deja, ca o putere mică, dar în creștere, în regiunea de est a Mediteranei. După zeci de ani de conflict cu rivalii lor sasanizi din est și nord, lucrurile erau pe cale să se înrăutățească pentru Constantinopol și pentru locuitorii săi. Ei erau atacați periodic de flote puternice inamice.

În anul 572 d.Hr., o flotă masivă a dușmanului Constantinopolului – Imperiul Persan – a navigat în strâmtoarea Bosfor și a început să ardă fiecare navă care i-a ieșit în cale. Asediul a durat două luni până când, în cele din urmă, un curajos pescar local, pe nume Niketas s-a remarcat cu o ideea inovatoare.

Împreună cu ceilalți pescari atacau navele inamice cu niște oale pline cu un lichid inflamabil. Acest moment a marcat unul dintre multele puncte de cotitură din istoria bizantină.

Focul grecesc

Focul grecesc
„Flota romană arde flota inamică” 

Un secol mai târziu, când a început primul asediu arab al Constantinopolului în 674-678 d.Hr., bizantinii și-au apărat orașul cu legendara armă incendiară cunoscută sub numele de „foc grecesc”. Deși termenul „foc grecesc” a fost folosit pe scară largă, substanța a fost cunoscută sub o varietate de nume în sursele bizantine, inclusiv „focul de mare” sau „focul lichid”.

Focul grecesc a fost folosit în primul rând pentru a incendia navele inamice de la o distanță sigură. Capacitatea armei de a arde în apă a făcut-o deosebit de puternică și distinctă, deoarece îi împiedica pe combatanții inamici să înăbușe flăcările în timpul bătăliilor maritime.

Este posibil ca intrarea în contact cu apa să fi exacerbat ferocitatea flăcărilor. Se spunea că odată ce lichidul misterios începea să ardă, era imposibil de stins. Această armă letală a ajutat la salvarea orașului și a oferit Imperiului Bizantin un avantaj față de inamicii săi pentru următorii 500 de ani.

Bizantinii, la fel ca aruncătorii moderni de flăcări, au construit duze pe fronturile navelor pentru a arunca foc grecesc asupra navelor inamice. Pentru a înrăutăți lucrurile, focul grecesc era un amestec lichid care se lipea de orice cu care intra în contact, fie că era o navă sau carne umană.

Focul grecesc a fost atât eficient, cât și terifiant. Se spunea că scoate un zgomot puternic și mult fum, asemănător cu respirația unui dragon.

Kallinikos din Heliopolis este creditat cu inventarea focului grecesc în secolul al VII-lea. 

Potrivit legendei, Kallinikos a experimentat diverse materiale înainte de a se stabili combinația perfectă pentru o armă incendiară. Formula a fost dată apoi împăratului bizantin. Datorită potențialului său devastator, formula armei era bine păzită. Era cunoscută doar de familia Kallinikos și de conducătorii bizantini și a fost transmisă din generație în generație.

Tehnologie greu de copiat

Focul grecesc
Focul grecesc în acțiune.

Chiar și atunci când adversarii au obținut formula focului grecesc, ei nu au putut replica tehnologia, demonstrând eficacitatea acestei tactici. Totuși, acesta este și motivul pentru care metoda de producere a focului grecesc a fost în cele din urmă uitată în istorie.

Bizantinii au compartimentat procesul de realizare a focului grecesc, astfel încât fiecare persoană implicată știa doar să facă porțiunea specifică a rețetei de care era responsabilă. Sistemul a fost conceput pentru a împiedica pe oricine să cunoască întreaga rețetă.

Prințesa și istoricul bizantin Anna Komnene (1083-1153 ), pe baza referințelor din manualele militare bizantine, oferă o descriere parțială a rețetei focului grecesc în cartea Alexiada:

”Acest foc se face prin următoarele arte: Din pin și din anumiți copaci veșnic verzi se adună rășină inflamabilă. Acesta este frecată cu sulf și pusă în tuburi de stuf și este suflată de bărbați cu respirația puternică. Apoi, în acest fel, întâlnește focul de pe vârful stufului, prinde lumină și cade ca un vârtej pe fețele dușmanilor.”

Deși pare a fi o parte importantă a rețetei, această rețetă istorică este incompletă. Oamenii de știință moderni ar putea crea cu ușurință ceva care să semene cu focul grecesc și să aibă aceleași proprietăți, dar nu am ști niciodată dacă bizantinii au folosit aceeași formulă.

La fel ca majoritatea aspectelor tehnologiei militare bizantine, detaliile precise ale desfășurării focului grecesc în timpul asediului Constantinopolului sunt slab înregistrate și fac obiectul unor interpretări contradictorii din partea istoricilor moderni.

Natura exactă a focului grecesc este contestată, cu sugestii care includ că este o formă de compus incendiar pe bază de sulf, o substanță nafta pe bază de petrol inflamabilă sau o substanță inflamabilă lichidă aerosolizată. Oricare ar fi adevărul, focul grecesc a fost folosit ca o armă extrem de puternică, care și-a făcut treaba excelent în acele vremuri.