Frica poate fi la fel de veche ca viața de pe Pământ. Este o reacție fundamentală, profund conectată, evoluată de-a lungul istoriei biologiei, pentru a proteja organismele împotriva amenințării percepute la adresa integrității sau existenței lor. Frica poate fi la fel de simplă ca încremenirea antenei unui melc care este atins sau la fel de complexă ca anxietatea existentă la un om.

Indiferent dacă ne place sau detestăm frica, este greu de nega că o venerăm cu siguranță, dedicând o întreagă sărbătoare(|Halloween-ul) celebrării fricii.

Gândindu-ne la circuitele creierului și la psihologia umană, unele dintre principalele substanțe chimice care contribuie la răspunsul „luptă sau fugă” sunt implicate și în alte stări emoționale pozitive, cum ar fi fericirea și entuziasmul. Deci, are sens ca starea de excitare ridicată pe care o trăim în timpul unei sperieturi poate fi trăită și într-o lumină mai pozitivă. 

Dar ce face diferența între a simți „un fior” și a te simți complet terorizat?

Studiile specialiștilor și interacțiunile clinice sugerează că un factor major în modul în care trăim frica are de-a face cu  contextul. Când creierul nostru „gânditor” oferă feedback creierului nostru „emoțional” și ne percepem ca fiind într-un spațiu sigur, putem schimba rapid modul în care trăim acea stare de excitare ridicată, trecând de la una de frică la una de bucurie sau entuziasm.

Sentimentul de frică

„Când îți înfrunți temerile, câștigi stimă de sine și încredere în tine. Dacă nu găsești nicio teamă pe care s-o învingi, încearcă vorbitul în public” – Jeff Keller

Când intri într-o casă bântuită în timpul sezonului de Halloween, de exemplu, anticipând că o fantomă va sări pe tine și știind că nu este cu adevărat o amenințare, poți eticheta rapid experiența. În schimb, dacă ai merge pe o alee întunecată noaptea și un străin ar începe să te urmărească, atât zonele tale emoționale, cât și cele de gândire ar fi de acord că situația este periculoasă și este timpul să fugi!

Dar cum face creierul tău asta?

Cum trăim frica?

Reacția de frică începe în creier și se răspândește prin corp pentru a face ajustări pentru cea mai bună reacție de apărare sau de fugă. Răspunsul fricii începe într-o regiune a creierului numită  amigdala. Acest set de nuclee, în formă de migdale, din lobul temporal al creierului este dedicat detectării importanței emoționale a stimulilor.

De exemplu, amigdala se activează ori de câte ori vedem o față umană cu o anumită emoție. Această reacție este mai pronunțată de sentimente precum furie. Un stimul de amenințare, cum ar fi vederea unui prădător, declanșează un răspuns de frică în amigdală, care activează zonele implicate în pregătirea pentru funcțiile motorii implicate în luptă sau zbor. De asemenea, declanșează eliberarea hormonilor de stres și a sistemului nervos simpatic.

Acest lucru duce la  schimbări corporale  care ne pregătesc să fim mai eficienți: creierul devine hiperalert, pupilele se dilată, bronhiile se dilată și respirația se accelerează. Ritmul cardiac și tensiunea arterială cresc. Fluxul sanguin și fluxul de glucoză către mușchii scheletici cresc. Organele care nu sunt vitale pentru supraviețuire, cum ar fi sistemul gastrointestinal, încetinesc.

O parte a creierului numită hipocamp este strâns legată de amigdala. Hipocampul și cortexul prefrontal ajută creierul să interpreteze amenințarea percepută. Aceștia sunt implicați într-o procesare la nivel superior a contextului, care ajută o persoană să știe dacă o amenințare percepută este reală.

Sentimentul de frică

„De fiecare dată când apare teama și este limpede că nu vă este viața în pericol, înseamnă că aveți ocazia să vă dezvoltați.” – Kim Kiyosaki

De exemplu, a vedea un leu în sălbăticie poate declanșa o reacție puternică de frică, dar răspunsul la vedere a aceluiași leu într-o grădină zoologică provoacă zâmbete. Acest lucru se datorează faptului că hipocampul și cortexul frontal procesează informații contextuale, iar căile inhibitorii atenuează răspunsul la frica amigdalei. Practic, circuitele noastre „de gândire” ne asigură zonele „emoționale” că suntem, de fapt, în siguranță.

Cum învățăm diferența?

La fel ca și alte animale, de foarte  multe ori învățăm frica prin experiențele personale, cum ar fi să fim atacați de un câine agresiv sau să observăm că alți oameni sunt atacați de un câine agresiv.

Cu toate acestea, un mod evolutiv unic și fascinant de a învăța la oameni este prin instruire, învățăm din cuvintele rostite sau din cele scrise! Dacă un semn spune că câinele este periculos, apropierea de câine va declanșa un răspuns de frică.

Învățăm siguranța într-un mod similar: un câine domesticit nu va provoca niciodată frică.

De ce unor oameni le place să fie speriați?

Frica creează distragerea atenției, care poate fi o experiență pozitivă. Când se întâmplă ceva înfricoșător, în acel moment, suntem în alertă maximă și nu suntem preocupați de alte lucruri (a avea probleme la serviciu, ne facem griji pentru un examen).

Mai mult, atunci când experimentăm aceste lucruri înfricoșătoare împreună cu oamenii din viața noastră, descoperim adesea că emoțiile pot fi contagioase într-un mod pozitiv. Suntem creaturi sociale, capabile să învățăm una de la alta. Așadar, când te uiți la prietena ta din casa bântuită, care a trecut rapid de la țipat la râs, din punct de vedere social, poți să-i înțelegi starea emoțională, care o poate influența pozitiv pe a ta.

Sentimentul de frică

„Cel care nu-și învinge teama zilnic nu a învățat încă secretul vieții.” – Ralph Waldo Emerson

Când suntem capabili să recunoaștem ceea ce este și ce nu este o amenințare reală, etichetăm o experiență și ne bucurăm de emoția acelui moment. Acea percepție a controlului este vitală pentru modul în care trăim și răspundem la frică. Când depășim ideea inițială de „luptă sau fugă”, devenim brusc relaxați și suntem conștienți că nu există un pericol real, ci unul fictiv.

De ce unor oameni nu le place să fie speriați?

Orice dezechilibru între excitarea cauzată de frică în creierul animalului și sentimentul de control din creierul uman contextual poate provoca prea multă, sau nu suficientă, excitare. Dacă individul percepe experiența ca fiind „reală”, un răspuns de frică extremă poate depăși sentimentul de control asupra situației.

Acest lucru se poate întâmpla chiar și celor care iubesc experiențele înfricoșătoare: s-ar putea să le placă  filmele cu Freddy Krueger  , dar să fie îngroziți de  „The Exorcist ”. Ei simt că este prea real, iar răspunsul la frică nu este modulat de creierul cortical.

Deci, dacă creierul emoțional este prea îngrozit și creierul cognitiv este neajutorat sau dacă creierul emoțional este plictisit și creierul cognitiv este prea suprimator, filmele și experiențele înfricoșătoare ar putea să nu fie la fel de distractive.

Ce sunt tulburările de frică?

Lăsând deoparte distracția, nivelurile anormale de frică și anxietate pot duce la stres și disfuncție semnificativă și pot limita capacitatea unei persoane de a se bucura de viață. Aproape unul din patru oameni se confruntă cu o formă de  tulburare de anxietate  în timpul vieții și aproape 8% suferă de tulburare de stres posttraumatic.

Tulburările de anxietate și frică includ fobiile, fobia socială, tulburarea de anxietate generalizată, anxietatea de separare și tulburarea obsesiv-compulsivă. Aceste afecțiuni încep de obicei la o vârstă fragedă și, fără un tratament adecvat, pot deveni cronice și debilitante și pot afecta traiectoria de viață a unei persoane. Vestea bună este că avem tratamente eficiente care funcționează într-o perioadă de timp relativ scurtă, sub formă de psihoterapie și medicamente.